将E-7A楔形尾翼插入美国空军舰队

[美国突破防务网2021年10月25日报道] 美国联合部队在与中国或俄罗斯的潜在冲突中能否取得成功,部分取决于美国空军能否继续为作战人员提供先进的空中预警和控制能力。然而,空军的这种能力越来越受到质疑。

这是因为E-3 Sentry是美国空军已有40年历史的机载预警和控制飞机,状况不佳,需要尽快退役。就在中国和俄罗斯正在部署越来越先进的空军并试图超越美国空中预警和控制能力时,这种潜在的能力差距正在显现。

我们中的一个人与同事在这几页中写道,空军需要在E-3和未来的天基能力之间架起一座“桥梁”。我们的盟友已经驾驶的E-7AWedgetail应该就是这座桥梁。即使天基平台可用,它也需要通过天空中的飞机进行增强,而无人驾驶飞机等其他选项目前还不能处理繁重的任务。

五角大楼应指示空军尽快采购 E-7A机载预警和控制飞机。

美国空战司令部司令马克·凯利上将上个月表示,他的最高情报、监视和侦察现代化优先事项是更换 E-3。凯利说:“在那架飞机以其机翼和金属结构投票之前,我们只剩下个位数的年数,这种飞机已经无法继续运行和维持下去了。”

陆军领导者希望未来战场系统具有由强大软件支持的稳定硬件,可以轻松升级、集成配件和完成任务。

E-3面临着重大的发动机和结构挑战,供应链的削弱使得解决日益频繁的维修问题变得更加困难和昂贵。与此同时,E-3较旧的预警和控制能力不如中国和俄罗斯正在迅速投入战场的预警和控制能力。

很明显,空军必须迅速行动,但问题是朝什么方向行动。

空军希望最终将 E-3 目前执行的大部分机载移动目标指示器任务迁移到天基平台。问题是空军仍然缺乏从太空执行该任务的作战能力。

执行有效的机载移动目标指示器任务,更不用说战术指挥和控制,需要连续跟踪,这意味着不断更新机载目标的位置、高度和方位。需要额外的研究和开发来证明卫星可用于执行空战管理和控制任务。

即使具备强大的天基能力,也需要时间和大量资源才能部署足够数量的卫星,为预期的作战区域提供持续覆盖。

此外,一旦具备强大的天基能力,空军仍希望保持机载传感器能力。这是因为空军想要采用多层次(空中和太空)方法。这种方法是谨慎的,因为对手可以同时瞄准飞机和卫星。拥有空中和太空资产可以提供额外的能力、互补能力和必要的冗余,这是空军对抗大国对手所需的。

因此,所有这些因素都指向同一个方向。美国空军需要一架新的机载预警和控制飞机,以使E-3能够退役,作为临时“桥接解决方案”,直到卫星能力能够部署,并在天基能力可用时予以增强。

最好的短期解决方案似乎是 E-7A Wedgetail。主要原因是E-7A 是一种已知且经过验证的飞机(包括发动机和航空电子设备),还拥有先进的机载预警和控制套件。

澳大利亚皇家空军驾驶E-7A,该飞机被广泛视为当今最有能力的空中预警和控制飞机。澳大利亚皇家空军驾驶6架E-7A,英国皇家空军订购最多5架飞机。E-7A基于标准的波音737-700机身,目前正在生产中,已经由美国空军和多家民用航空公司试飞。

这将创建一个强大且良性的飞机供应链,从而降低美国空军的维护和供应成本,并提高战备能力。美空军报告说E-3的可用率为40%,这些都是不小的激励措施。E-7A 还具有飞行中加油的扩展航程,可以比 E-3飞行至少多5,000 英尺。

除了改进的机身外,E-7A还具有围绕多用途电子扫描阵列L波段雷达系统构建的高性能传感器套件。相对于E-3上的传感器,该系统为E-7A提供了更好的全天候性能和对小目标的远程检测能力。E-7A的雷达系统还可以快速重新访问并聚焦特定目标,同时仍然保持完整的360度监视能力。

与E-3相比,这些功能使E-7A能够显著缩短航迹更新时间,并为武器使用平台(飞机、舰船和陆基)提供更多可用数据。E-7A可同时对数百个目标进行空中和海上搜索,搜索范围可达250海里,并可控制大量飞机。它还具有集成的电子支持措施套件和强大的现代化通信套件和数据链管理系统,包括升级到超视距、高频数据链的Link 22的选项。

有些人可能会争辩说,空军应该直接从E-3过渡到无人机载预警和控制能力,而不是转而购买E-7。直接过渡有几个问题。

首先,要获得必要的雷达覆盖范围,需要一台尺寸大、功率大的雷达。反过来,这需要一架比“全球鹰”大得多、更接近737大小的飞机。没有这种无人驾驶飞机。研制和购买这样一架无人驾驶飞机需要时间和金钱是空军负担不起的奢侈品。

此外,无人驾驶飞机将依赖卫星进行通信。这将破坏机载预警和控制能力的主要优势之一:提供不依赖于易受攻击的卫星的其他能力。

随着E-3已处于最后阶段,联合部队没有时间浪费。空军应立即获得E-7A,以确保美国作战人员以首屈一指的机载预警和控制能力进入下一场冲突。

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